La pradera estepa, su clima y su diversidad

La palabra «estepa» significa un entorno formado por amplias praderas templadas, generalmente con veranos secos y calurosos e inviernos fríos y lluviosos. Las estepas del hemisferio norte se encuentran dentro de los continentes, entre los 30° y 50° de latitud.

En el hemisferio sur, este bioma es menos frecuente y se encuentra principalmente en América del Sur. El clima de la estepa es bastante seco, con veranos calurosos e inviernos helados. En cuanto a su clima en Asia, las estepas orientales son muy diferentes de las occidentales. En el este, las lluvias no superan los 60 mm al año, mientras que las estepas occidentales pueden recibir hasta 400mm.estepa

En cuanto a las temperaturas, la temperatura media de las estepas del este de Asia es de 25°C en verano y -15°C en invierno, mientras que en el oeste la media nunca supera los 20°C en verano y 0°C en invierno.
La falta de árboles se debe no sólo al clima, sino también al intenso pastoreo de los grandes herbívoros y a veces a la deforestación humana.

Clima de la estepa

Los pastizales (estepas) son ambientes templados, con veranos de cálidos a cálidos e inviernos frescos a muy fríos; las temperaturas son a menudo extremas en estas áreas del medio continente.

A menudo se encuentran entre bosques templados y desiertos, y las precipitaciones anuales caen entre las cantidades características de esas zonas. Los vientos juegan un papel importante en estos ambientes tan abiertos. Las precipitaciones varían de muy estacionales a repartidas a lo largo del año. Hay una acumulación sustancial de nieve en la parte norte de la zona, disminuyendo considerablemente hacia el sur.clima de la estepa

Suelos

Las estepas o los pastizales están típicamente sustentados por chernozems, suelos que son alcalinos porque el movimiento neto del agua dentro de ellos ha sido ascendente, llevando calcio con él que precipita como carbonato de calcio. Los chernozems de las praderas son negruzcos en sus horizontes superiores debido a la constante descomposición de las gramíneas en humus oscuro. Las praderas de gramíneas más altas tienen suelos más pardos, más ricos en humus y de estructura margosa.

Vegetación de la estepa

Los pastizales están dominados en gran medida por gramíneas, pero con forbales anuales y perennes entremezclados en diferentes proporciones en diferentes áreas. La altura promedio del césped está correlacionada con las precipitaciones, por lo que hay zonas de praderas de pastos altos, medios y cortos a través de un gradiente longitudinal de este a oeste en Norteamérica.

El aspecto cambia considerablemente entre la primavera, cuando los pastos son verdes y los forbales están en flor, y el medio verano, cuando predominan las plantas marrones, de siembra y moribundas. Algunas estepas, especialmente en las zonas más áridas, están dominadas por arbustos (se denominan estepas arbustivas) y difieren de los desiertos principalmente en sus latitudes más altas, temperaturas medias más bajas y menor diversidad.

Diversidad de las praderas

La diversidad de plantas y animales es bastante baja en esta zona estructuralmente simple de clima templado.

Diversidad estepa

Por ejemplo, por lo general no hay más de dos o tres especies de grandes mamíferos pastores en una pradera templada típica, en comparación con una docena o más en algunas praderas tropicales. Las aves son diversas sólo en los humedales y en la vegetación riparia a lo largo de los ríos. Los pastizales del hemisferio sur adyacentes a los bosques tropicales y las sabanas pueden tener una mayor diversidad animal que los del hemisferio norte.

Los únicos grupos de vertebrados importantes especialmente característicos de los pastizales son las aves paseriformes (alerces, pipitas y manojos). La familia de las gramíneas es una de las más grandes del mundo, y las gramíneas como plantas individuales son probablemente las más abundantes del mundo.

Adaptaciones de plantas

Los pastos están perfectamente adaptados para cubrir terrenos abiertos, relativamente resistentes tanto al fuego como al pastoreo, ya que sus hojas crecen desde la base, a diferencia de la mayoría de las plantas, en las que las nuevas hojas crecen continuamente desde las puntas de las ramas.

Así, cuando la parte productiva de una planta de césped se quema o se consume, siempre y cuando su base permanezca intacta, se produce inmediatamente un nuevo crecimiento. Las hojas de la hierba también están fuertemente dotadas de sílice, que desgasta los dientes de los animales que pastan, y algunos forbos de esta zona (por ejemplo, los locoweeds) son altamente tóxicos para los pastores.

La mayoría de las gramíneas proliferan por medio de rizomas, tallos que se desplazan bajo tierra y envían nuevas hojas a intervalos regulares. Otras, sobre todo en las zonas más secas, crecen en forma de manojos, plantas que resisten la desecación del viento por la densidad de su forma de crecimiento; muchas de las zonas boscosas de esta zona tienen una estructura similar. Los pastos son polinizados por el viento, muy efectivos en este ambiente abierto.

Adaptaciones AnimalesAdaptaciones Animales estepa

Las madrigueras son una adaptación importante para que los animales pequeños eviten la depredación en este ambiente abierto. Algunos de los excavadores son coloniales, probablemente también una adaptación para la detección temprana de depredadores. Algunos carnívoros de tamaño mediano están altamente adaptados para excavar las madrigueras más pequeñas.

Debido a su apertura y, por lo tanto, a la facilidad de desplazamiento, este entorno soporta grandes poblaciones de mamíferos pastores, que forman manadas para defenderse de los grandes depredadores que les siguen. Las aves que anidan en el suelo y que se alimentan están muy sujetas a la depredación, y casi todas son crípticas, de color marrón por encima, con exhibiciones de distracción bien desarrolladas; sin perchas elevadas disponibles, la mayoría cantan desde el aire.

Efectos Humanos

Como los cultivos de cereales son todos pastos, este entorno es adecuado para ellos; por lo tanto, enormes regiones de pastizales templados han sido alteradas para el cultivo de granos para la alimentación humana y ganadera.

El pastoreo del ganado ejerce una presión más intensa sobre muchas áreas que los ungulados nativos, cambiando la representación de las especies en las comunidades vegetales porque algunas son más susceptibles al pastoreo que otras.

Muchas plantas de este entorno se adaptan a la sucesión temprana y, cuando se introducen en otros continentes, se convierten en malezas invasoras; colonizan sitios perturbados rápidamente y a menudo superan a las especies nativas. Junto con el pastoreo, esto ha cambiado la composición de los pastizales en todas partes, especialmente en América del Norte, de modo que los pastizales «naturales» son raros.